A bordo del Icon of the Seas de Royal Caribbean para su primer crucero

Un hombre se arrodilló y besó la alfombra decorada con el logo del barco. Otro levantó a su esposa y la hizo girar, extasiado de estar entre los aproximadamente 5.000 pasajeros que se embarcarían en el viaje inaugural del crucero más grande del mundo, el Icon of the Seas.

Durante meses, el barco de 250.800 toneladas, que puede transportar a casi 8.000 personas, ha aparecido en los titulares, incluidos algunos que criticaron su tamaño y su potencial de dañar el medio ambiente. Pero los pasajeros que desembolsaron entre 1.800 y 100.000 dólares y abordaron el barco en el puerto de Miami, Florida, el 27 de enero dijeron que nada podría haberlos preparado para el tamaño del barco.

“Es asombroso”, dijo Christina Carvalho, una contadora de 43 años de Oakland, California, mientras estaba en el Royal Promenade del barco, contemplando boquiabierta “La Perla”, una gigantesca instalación de arte cinético. «Parece incluso más grande de lo que esperaba».

Si bien Royal Caribbean equipó el barco con comodidades para crear «las mejores vacaciones familiares», el equipo de diseño de la compañía buscó desafiar los estereotipos negativos como las cubiertas abarrotadas y las largas colas. En lugar de paredes de acero, el interior es abierto y aireado, con ventanas de piso a techo para acercar a los pasajeros al agua y hacer que la calle principal se sienta menos como un centro comercial.

«A lo largo de los años, nuestros clientes nos han dicho que a pesar de estar en el océano, no se sentían conectados con él, por eso con Icon queríamos llevar agua a todas partes», dijo Jennifer Goswami, directora de desarrollo de productos de Royal Caribbean International.

Estuve a bordo del Icon of the Seas durante cinco días en su navegación inaugural de siete noches hacia el Caribe Oriental. Estas son algunas de mis conclusiones:

El embarque comienza a través de la aplicación Royal Caribbean. Después de algunos contratiempos, me tomó 10 minutos escanear mis identificaciones, completar un formulario de salud y elegir un horario para el embarque.

El día de salida me dirigí al puerto de Miami esperando el caos, pero nada más bajar del taxi me recibió un portero que tomó mi bolso y me acompañó hasta la terminal. Escaneé mi aplicación, mostré mi pasaporte y pasé por seguridad en menos de 10 minutos. Me demoré, esperando a ver si otros habían tenido una experiencia tan placentera como la mía, pero solo había un flujo constante de pasajeros que llegaban a la pasarela.

El barco tiene la sensación de una ciudad, con ocho «barrios» distintos. Mi favorito, Central Park, estaba lleno de 20.000 especies de plantas; era el lugar perfecto para caminar o leer en un banco. El Royal Promenade, con karaoke y piano bar, puede estar abarrotado y ser ruidoso en las horas punta.

Las siete piscinas están diseñadas para diferentes vibraciones y grupos demográficos: The Hideaway es una piscina infinita solo para adultos, con sesiones de DJ y cócteles; Otra piscina para adultos tiene una piscina para niños adyacente. Había abundantes tumbonas vacías para los bañistas en todo el barco.

En nuestro primer día en el mar, me sorprendió tanto la relativa falta de multitudes que caminé alrededor del barco tratando de encontrarlas. Pero con tantos lugares, incluidos 40 restaurantes, bares y espacios de entretenimiento, los pasajeros estaban en constante movimiento.

Una tarde, buscando un espacio tranquilo, encontré el Aquadome, una tranquila zona de relajación con ventanas envolventes. Los demás pasajeros durmieron allí una siesta.

Desde una lección de simulador de surf al amanecer hasta baile disco nocturno, el barco parece ofrecer algo para todos, la mayor parte gratis. El parque acuático con seis toboganes fue una gran atracción. Un viaje, el Crown’s Edge, no es gratis: desde $49, te lanza (con un arnés) sobre el mar, dejándote colgando.

Hay un gimnasio, una pista para correr, un campo de baloncesto y fútbol, ​​un campo de minigolf, pickleball, escalada en roca y baile. Un club de salud y spa ofrece tratamientos por un costo adicional. Todo se puede reservar en la aplicación; Para las atracciones más famosas, como Crown’s Edge, es útil reservar con antelación porque las plazas se llenan rápidamente.

En cuanto al entretenimiento nocturno, «Aqua Action» fue excepcional, con artistas acuáticos actuando bajo una cascada de 55 pies, al igual que el club de comedia.

No es sorprendente que algunos pasajeros sintieran que tenían demasiados horarios. “Hay casi demasiado que hacer”, dijo Nancy Carter, de 54 años, enfermera de Brighton, Inglaterra. «Es difícil planificar el día e incluso cuando estás ocupado haciendo algo, sientes que te estás perdiendo algo más».

En el barrio de Surfside hay piscinas y restaurantes tanto para adultos como para niños para que las familias puedan pasar tiempo juntas. Para los padres que buscan un tiempo a solas, la guardería Adventure Ocean cuenta con áreas de juego y programas para niños de 6 meses a 12 años, incluidos en la tarifa.

También hay un centro comunitario para adolescentes con juegos y música. «Es un gran lugar para conocer gente nueva y hacer amigos», dijo Madison Foxx, de 14 años, de Morrisville, Carolina del Norte. Su madre, Ashley, una fiscal federal de 38 años, dijo que el barco entretuvo a sus dos hijos y les permitió a ambos pasar tiempo a solas y tiempo de calidad en familia.

“Puedo relajarme y los niños están felices y ocupados todo el día”, dijo. «Entonces tenemos muchos momentos especiales juntos».

Una de las mayores sorpresas fue la amplia oferta de restaurantes.

El Windjammer Cafe y el comedor principal fueron las opciones de todo incluido más populares. Mi visita diaria era el salón de comidas Aquadome, con crepes hechos a pedido y un puesto de comida griega. Otro de mis favoritos era Pier 7, un restaurante en Surfside que servía tazones de Buda de atún crudo, tostadas de camarones con mango y lima y otros platos.

Las comidas en restaurantes de especialidades, como Giovanni’s Italian Kitchen y Hooked Seafood, tienen un costo adicional o están incluidas en algunos paquetes de alimentos y bebidas que oscilan entre $ 9,99 y $ 115 por día. Se recomienda reservar.

El Empire Supper Club ofrece una comida de ocho platos acompañada de cócteles. Por 200 dólares, el menú de degustación incluía chuletón de Wagyu, conejo y lubina con chirivía y remolacha.

Los precios de las cabañas, que recientemente aumentaron debido a la fuerte demanda, varían desde $2,699 por persona para una cabaña interior hasta más de $100,000 para una casa de tres pisos con tobogán interior y patio. Algunos alojamientos familiares tienen habitaciones comunicadas y amplias terrazas.

Aunque solo tenía 204 pies cuadrados, mi habitación con balcón frente al mar no se sentía abarrotada gracias al diseño minimalista y las vistas.

Royal Caribbean dice que ha establecido un nuevo estándar de sostenibilidad con este barco, instalando sistemas avanzados de tratamiento de agua y aguas residuales, entre otras características. Pero algunos grupos ambientalistas dicen que construir un barco de este tamaño no es compatible con los objetivos de sustentabilidad a largo plazo de la industria de cruceros.

A bordo, vi al personal clasificando la basura para eliminar los artículos extraviados para reciclarlos, y el plástico de un solo uso parecía ser mínimo; Los pasajeros recibieron vasos reutilizables en las estaciones de bebidas.

Me sorprendió el hecho de que los toboganes permanecieran abiertos incluso después de cerrarse para los pasajeros. Parecía un desperdicio inútil de energía. (Royal Caribbean no respondió a una solicitud de comentarios).

Los pasajeros con los que hablé no parecían demasiado preocupados por el daño potencial del barco al medio ambiente, y algunos argumentan que los viajes terrestres y aéreos tampoco son respetuosos con el clima.

Nuestro itinerario de siete noches comenzó con dos días en el mar. La primera parada fue el cuarto día en Basseterre, la capital de St. Kitts y Nevis. Las excursiones iban desde una caminata por el monte Liamuiga hasta un recorrido gastronómico y enológico, con precios de $ 39 a $ 249. Elegí una excursión de navegación y snorkeling ($ 155) y disfruté de la bahía aislada, pero la playa estaba llena de gente y era turística.

Una excursión muy esperada por la Sra. Foxx, la fiscal federal y otros fue Coco Cay, la isla privada de Royal Caribbean. Cuando le pregunté sobre su visita (llamé más tarde porque tenía que desembarcar antes de la excursión), la Sra. Foxx dijo que a sus hijos les encantaban los toboganes y el snorkel.

¿Y volverías a navegar en el Icon of the Seas?

“Sí, pero podría esperar un rato”, respondió. «Quiero que todos tengan la oportunidad de experimentarlo».